Γνωρίζετε ήδη ότι το αίμα μεταφέρει θρεπτικά συστατικά, αναπνευστικά αέρια, ορμόνες και υπολείμματα μεταβολισμού.

Αν και το αίμα φαίνεται να είναι ένα εντελώς ομογενές κόκκινο υγρό, κάτω από το οπτικό μικροσκόπιο μπορούμε να δούμε ότι αποτελείται από: πλάσμα, ερυθρά αιμοσφαίρια, λευκά αιμοσφαίρια και αιμοπετάλια.

Το πλάσμα είναι το υγρό μέρος του αίματος, περιέχει νερό (πάνω από 90%), διάφορες πρωτεΐνες και μέταλλα, γλυκόζη και βιταμίνες, μεταξύ άλλων ουσιών.

Τα ερυθροκύτταρα ονομάζονται επίσης ερυθροκύτταρα ή ερυθρά αιμοσφαίρια. Δείτε ξανά πώς φαίνονται αυτά τα κελιά στη φωτογραφία.

Τα ερυθρά αιμοσφαίρια είναι τα πολυάριθμα αιμοσφαίρια. Στους ανθρώπους, υπάρχουν περίπου 5 εκατομμύρια από αυτά ανά χιλιοστόμετρο αίματος. Παράγονται στο κόκκινο μυελό των οστών. Δεν έχουν πυρήνα και έχουν κοίλο δίσκο και στις δύο πλευρές. Το δισκοειδές σχήμα και η κοιλότητα και στις δύο πλευρές εγγυώνται μια σχετικά μεγάλη επιφάνεια για την πρόσληψη και τη διανομή αερίου οξυγόνου.

Το κόκκινο χρώμα των ερυθρών αιμοσφαιρίων οφείλεται στην παρουσία της χρωστικής αιμοσφαιρίνης. Το αέριο οξυγόνου συνδυάζεται με την αιμοσφαιρίνη για να σχηματίσει οξυαιμοσφαιρίνη. Στους ιστούς, ο συνδυασμός αυτός ανατρέπεται και το αέριο οξυγόνο περνά μέσα στα κύτταρα. Έτσι, τα ερυθροκύτταρα προάγουν τη μεταφορά και τη διανομή του αερίου οξυγόνου σε όλα τα μέρη του σώματος.

Τα ερυθρά αιμοσφαίρια διαρκούν περίπου 90 έως 120 ημέρες. Μετά από αυτή την περίοδο γερνούν και πεθαίνουν και ο ίδιος ο μυελός των οστών αντικαθίσταται.