Άρθρα

Alfred Lothar Wegener


Ο Alfred Lothar Wegener (1880 - 1930) ήταν Γερμανός μετεωρολόγος υποστηρικτής του πλάκα τεκτονική θεωρία και ηπειρωτική παρασυρόμενη.

Το φθινόπωρο του 1911 στο Marburg, ο Wegener έψαχνε στη βιβλιοθήκη του πανεπιστημίου όταν βρήκε ένα επιστημονικό άρθρο που κατέγραψε απολιθώματα πανομοιότυπων ζώων και φυτών που βρέθηκαν στις αντίθετες πλευρές του Ατλαντικού. Ενδιαφερόμενος από αυτό το γεγονός, ο Wegener άρχισε με επιτυχία την έρευνα άλλων περιπτώσεων παρόμοιων οργανισμών που χωρίζονται από τους ωκεανούς. Η ορθόδοξη επιστημονική κοινότητα της εποχής προσπάθησε να εξηγήσει αυτές τις υποθέσεις ισχυριζόμενος ότι οι πήλινες γέφυρες, που τώρα βυθίστηκαν, συνδέονταν κάποτε με τις ηπείρους. Ο Wegener σημείωσε επίσης ότι οι ακτές της Αφρικής και της Νότιας Αμερικής ταιριάζουν μεταξύ τους. Θα μπορούσαν τότε οι ομοιότητες μεταξύ οργανισμών να οφείλονται όχι στην ύπαρξη χερσαίων γεφυρών, αλλά στο γεγονός ότι οι ηπείρους συνδέονταν κάποτε;

Μια τέτοια θεωρία, που θα γίνει δεκτή, θα απαιτούσε πολλά αποδεικτικά στοιχεία για να την υποστηρίξει. Στη συνέχεια, ο Wegener ανακάλυψε ότι οι μεγάλες γεωλογικές δομές σε διαφορετικές ηπείρους φαίνεται να συνδέονται. Για παράδειγμα, οι Απαλαχίοι στη Βόρεια Αμερική συνδέονταν με τα Σκωτικά Υψίπεδα και τα βραχώδη στρώματα στη Νότια Αφρική ήταν πανομοιότυπα με αυτά που βρίσκονταν στη Σάντα Καταρίνα της Βραζιλίας.

Ο μετεωρολόγος διαπίστωσε επίσης ότι τα απολιθώματα που βρίσκονταν συχνά σε ορισμένες τοποθεσίες υποδεικνύουν ένα πολύ διαφορετικό κλίμα από το σημερινό κλίμα. Για παράδειγμα, απολιθώματα τροπικών φυτών βρέθηκαν στο νησί της Αρκτικής Spitsbergen.

Όλα αυτά τα γεγονότα υποστήριζαν τη θεωρία της ηφαιστειακής ολίσθησης του Alfred Wegener. Το 1915 η πρώτη έκδοση του Η προέλευση των ηπείρων και των ωκεανών , όπου ο Wegener εξήγησε τη θεωρία του, δημοσιεύθηκε από άλλες εκδόσεις του 1920, 1922 και 1929. Ο Wegener ισχυρίστηκε ότι πριν από 300 εκατομμύρια χρόνια οι ηπείρους σχημάτισαν μια ενιαία μάζα, Pangeia (από την ελληνική "όλη τη γη"). Η Pangeia έχει κατακερματιστεί και τα θραύσματά της "παρασύρονται" από τότε. Ο Wegener δεν ήταν ο πρώτος που πρότεινε ότι οι ηπείρους ήταν σε συνδεδεμένες εποχές, αλλά ήταν ο πρώτος που παρουσίασε εκτενή στοιχεία από διάφορους τομείς σπουδών.

Οι αντιδράσεις στη θεωρία του Wegener ήταν σχεδόν πάντα εχθρικές και συχνά σκληρές. Μέρος του προβλήματος ήταν ότι ο Wegener δεν είχε πειστική θεωρία που εξήγησε τον μηχανισμό που έκανε τις ηπείρους να κινηθούν. Θεωρούσε ότι οι ηπείρους κινήθηκαν στο φλοιό της γης καθώς παγόβουνα κινούνται μέσα από τα φύλλα πάγου και ότι οι φυγόκεντρες και παλιρροιακές δυνάμεις ήταν υπεύθυνες για την κίνηση των ηπείρων. Ένα άλλο πρόβλημα ήταν τα ελαττώματα στα δεδομένα του Wegener που τον οδήγησαν να κάνει λάθος προβλέψεις. Πρότεινε ότι η Βόρεια Αμερική και η Ευρώπη απομακρύνθηκαν με ταχύτητα 250 εκ. Ετησίως (περίπου εκατό φορές πιο γρήγορα από ό, τι στην πραγματικότητα). Ωστόσο, υπήρχαν επιστήμονες που υποστήριζαν τον Wegener, όπως ο γεωλόγος της Νότιας Αφρικής Αλέξανδρος Du Toit. Μετά το θάνατό του, οι θεωρίες του είχαν ορισμένους υποστηρικτές, αλλά οι περισσότεροι γεωλόγοι συνέχισαν να υπερασπίζονται τη θεωρία των στατικών ηπείρων και των γηπέδων.